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Mission de Discovery

Fin de la 3e et dernière sortie orbitale

author 0 AFP, LE MATIN

Joseph Acaba travaille dans l'espace près de l'ISS. (Photo : AFP)

Joseph Acaba travaille dans l'espace près de l'ISS. (Photo : AFP)

Deux astronautes de la navette américaine Discovery ont achevé lundi la troisième et dernière sortie orbitale de la mission sans pouvoir débloquer le mécanisme d'attache d'une plateforme de fret extérieure de la Station spatiale internationale (ISS).

Ils ont toutefois exécuté avec succès toutes les autres tâches prévues au cours de cette sortie.

Richard Arnold et Joseph Acaba, deux anciens professeurs de sciences de collège et lycée devenus astronautes, ont réintégré la chambre de décompression de l'avant-poste orbital et fermé le sas peu après 22h00 GMT, bouclant une excursion dans l'espace de 6h27 minutes.

"Vous laissez la Station spatiale en nettement meilleur état et nous vous remercions de votre travail", leur a dit un contrôleur de la mission à Houston.

Les astronautes ont pu faire ressortir une broche insérée à l'envers lors de la deuxième sortie samedi, mais cela n'a pas permis de décoincer le mécanisme d'attache de la plateforme. Les ingénieurs avaient déjà conclu que cette broche n'était pas la cause du problème.

La Nasa pensait que le mécanisme de rotation nécessitait davantage de force pour être débloqué et placé dans la bonne position de verrouillage.

Mais après plusieurs tentatives infructueuses des deux astronautes, les responsables de la mission à Houston (Texas, sud) leur ont dit d'arrêter leurs efforts et de s'atteler aux autres tâches programmées.

"Nous allons devoir nous pencher davantage sur ce problème", a dit un des contrôleurs de Houston.

Les deux astronautes exécuté avec succès toutes les autres tâches prévues. Ils ont déplacé un chariot dit Mobile Transporter bougeant sur un rail d'un côté à l'autre de l'ISS.

Ce chariot qui sert à effectuer l'entretien du bras robotisé de l'ISS et du robot Dextre, tous deux fournis par le Canada, a été amené à l'aide du bras à l'autre bout de la Station pour effectuer des tâches lors d'une future mission.

Les deux marcheurs de l'espace ont également graissé l'articulation de la main du bras robotisé de l'ISS et installé des couvertures thermiques sur le robot Dextre.

Pour s'assurer qu'un débris orbital passe suffisamment loin lors de leur sortie dans l'espacde, l'orbite de l'ISS avait dû être abaissée dimanche.

Les moteurs orbitaux de Discovery ont été allumés pendant trois heures pour réduire l'altitude de l'ISS de quelque 3.300 mètres à environ 358,8 kilomètres, a expliqué Bill Jeffs, un des porte-parole du Centre spatial Johnson à Houston (Texas, sud).

Ce débris d'un peu plus de dix centimètres provient d'une fusée chinoise lancée en 1999 et qui s'est disloquée en mars 2000.

La mission de Discovery, la première d'une navette en 2009, a permis de livrer et d'installer la dernière antenne solaire à double aile de l'ISS qui a été déployée avec succès jeudi.

La station disposera ainsi de l'électricité nécessaire pour effectuer toutes les expériences scientifiques programmées par les laboratoires européen Columbus et japonais Kibo livrés à l'ISS en 2008.

L'équipage permanent pourra aussi être doublé à partir de mai, de trois à six.

Les astronautes à bord de l'ISS ont réussi "à mettre en marche la machine à recycler l'urine" après le remplacement d'une pièce défectueuse par une autre, livrée par Discovery.

Cette machine livrée à l'ISS en novembre est essentielle pour doubler l'équipage permanent de la Station ainsi que pour les futures expéditions de longue durée dans l'espace.

Les échantillons d'eau obtenus seront ramenés sur Terre par Discovery pour être analysés afin de s'assurer qu'ils sont potables.

Discovery est attendue en Floride le 28 mars à 17h42 GMT si les conditions météorologiques sont favorables.

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