Sports

Reportage, Polo

Le «PGH La Palmeraie Polo Club» ranime une discipline vieille de plus de 100 ans au Maroc

author Youssef Moutmaine,

Après Buenos Aires, Madrid, Toronto, Dubaï, Paris, Bangkok et Sotogrande, la ville d’Assilah se hisse au rang des capitales mondiales du Polo et accueille, sous le Haut Patronage de Sa Majesté le Roi Mohammed VI, du 24 au 29 septembre 2018, la huitième édition du tournoi «Lawyers Polo» au PGH La Palmeraie Polo Club. Le nouveau bijou de Patrick Guerrand-Hermès, qui s’étend sur une vaste plaine face à l’Océan Atlantique, permet désormais au nord du Maroc de reprendre sa place dans l’échiquier du Polo mondial, grâce à ses installations respectant les plus hauts standards mondiaux, à son écurie fort bien garnie, à la collaboration avec les Argentins (leaders mondiaux) et aux décennies d’expérience de son instigateur. Les années de pratique et de gestion de la discipline au plus haut niveau ont permis à Guerrand-Hermès d’ajouter une touche raffinée et des critères de pratique et d’élevage très rigoureux. Le Maroc peut désormais dépoussiérer l’histoire d’un sport qui était l’un des tout premiers à être pratiqué sur ses terres, soit depuis la fin du 19e siècle.

À quelques mètres de la route de la commune rurale «Sahel Echamali», le TGV marocain mène ses essais pour un lancement imminent. Une griffe de modernité dans un décor pittoresque où l’arrière-plan est dominé par les dunes boisées et les pâturages, et où l’on peut déjà sentir la fraîcheur de l’océan Atlantique, la côte n’étant loin que d’une poignée de kilomètres. L’une des pistes serpentant les dunes vers l’Ouest, sur quelques 8 kilomètres, nous mène vers un véritable havre de paix. Une plaine où se mêlent le teint jaunâtre des champs dorés, la verdure d’une pelouse gigantesque, divisée en trois parties, et le bleu azur de l’océan Atlantique pour délimiter ce vaste espace. Ce magnifique territoire, isolé du tumulte et parsemé de magnifiques créatures équines, porte le nom de PGH La Palmeraie Polo Club, du nom de son propriétaire Patrick Guerrand-Hermès. Comme l’indique son nom, PGH est le petit-fils du fondateur de la fameuse maison de luxe française «Hermès», mais aussi un grand amoureux du cheval et du polo.

Le fief du Polo argentin et u pur-sang anglais au Maroc
En 2010, l’homme d’affaires français décide de vendre une luxueuse villa à Marrakech et toute une collection artistique (PGH est un grand passionné de l’Orientalisme) pour venir s’installer à quelques kilomètres d’Assilah. Il y établira son écurie et y construira trois terrains de polo (250 m sur 140 m chacun), avec un élevage de plus de 230 chevaux, dont 85 exclusivement réservés au Polo (des Polos argentins et des pur-sang anglais). Âgé de 87 ans, l’ancien président de la Fédération internationale du polo est toujours aussi passionné par ce sport qu’il y a 50 ans.
À notre arrivée à la Palmeraie, il nous accueille personnellement et nous propose une promenade en buggy (qu’il conduit lui-même) pour explorer ses terres. De retour au Club House, une magnifique bâtisse aux allures d'hacienda et au cadre idyllique idéal pour le retrait, PGH nous raconte sa passion pour le «Sport des Rois», une discipline qui lui aura tenu à cœur depuis plus de 65 ans : «J’ai commencé à jouer en étant très jeune. C’est un sport très particulier et très ancien. Apparu initialement en Asie, il s’est ensuite répandu chez les militaires, qui faisaient des parties de polo lorsqu’ils n’étaient pas appelés par le devoir. Au Maroc aussi, l’histoire du polo remonte aux années 1890, lorsque les Britanniques ont créé le tout premier club de polo à Tanger, qui a vu le jour en même temps que ceux de France et d’Angleterre. J’ai moi-même joué au Polo à Fès en 1954. Il y a quelques années, j’ai tout vendu à Marrakech pour rejoindre la côte atlantique. On peut dire désormais que la région de Tanger est redevenue une destination mondiale de polo, grâce aux tournois que l’on organise et aux groupes étrangers que l’on accueille chaque saison…» Au Maroc aussi, le polo est surtout connu grâce aux exploits de l’équipe de la Garde Royale, qui avait remporté la 14e édition du Memorial Conde de Guaqui (à Sotogrande, San Roque au sud de l’Espagne) en avril 2016 puis dominé le Pakistan en finale du tournoi international de polo du Nigeria, à l’occasion de la Journée des Forces armées en janvier 2018.

Un tremplin pour une nouvelle génération de cavaliers marocains de polo
Toutefois, ce sport a toutes les chances de séduire la société civile au Maroc, selon Taysir El Kadiri, directeur équestre du club et membre de l’équipe nationale civile : «On essaie de former plusieurs Marocains ici, grâce aux moyens mis à notre disposition par mon patron. On reçoit 5 à 9 cavaliers régulièrement et on a plusieurs cavaliers marocains résidant à l’étranger qui participent également. On devrait participer à des tournois en Inde et à Dubaï prochainement. Nous avons énormément de potentiel avec d’excellents cavaliers et j’ose espérer que je pourrais relancer ce sport dans la région où il a fait son apparition au Maroc, c’est-à-dire Tanger, qui est d’ailleurs ma ville natale. Je commence à recevoir des cavaliers de saut d’obstacles de Casablanca et on constitue des équipes petit à petit. Je suis certain que ce sport a un avenir prometteur au Maroc», nous confie le jeune passionné de Polo.

PGH : «Je continuerai à faire ça toute ma vie !»
Dans la terrasse du Club House, Patrick Guerrand-Hermès est accompagné d’un kinésithérapeute américain (dont la mission est de remettre Patrick d’aplomb en vue de rejouer du polo), de Tayssir El Kadiri, le directeur équestre du club et membre de l’équipe nationale civile, et un groupe de joueurs argentins qui nous offriront une exhibition pour nous familiariser avec les règles du jeu. «Contrairement aux idées reçues, le polo est un sport très exigeant et qui comporte un certain degré de risque. C’est pour cela que les règles sont assez strictes et il y a plusieurs indications pour éviter la trajectoire de l’adversaire et éviter de se faire écraser… Dans ce sport, beaucoup plus que dans d’autres, l’écart entre le leader et les autres pays est abyssal. Les Argentins sont de loin les meilleurs. C’est pour ça que j’ai décidé de m’entourer d’eux. J’ai visité l’Argentine chaque année pendant près de 30 ans et j’y ai tissé des liens très forts. Ils commencent à monter à cheval depuis tous petits et ils ont rapidement adopté le polo en raison des vastes étendues dont ils disposent», nous explique Patrick, qui recevait en même temps des équipes techniques appelées à préparer le domaine pour accueillir une prestigieuse compétition à partir du 24 septembre prochain.

En effet, le Maroc abritera, sous le Haut Patronage de Sa Majesté le Roi Mohammed VI, la huitième édition du tournoi Lawyers Polo au PGH La Palmeraie Polo Club. Cette manifestation sportive, qui réunit des avocats du monde entier, fera entrer en lice huit équipes composées de joueurs de 17 pays et de 4 continents. Grâce à son sublime emplacement entre une plage vierge et les splendides dunes de la région, ses trois terrains de qualité, sa piste d’entraînement, son club house et ses paddocks, le PGH La Palmeraie Polo Club se propose de mettre en avant le Maroc auprès des pratiquants de polo dans le monde entier et conforter sa position en tant que destination du tourisme sportif. Patrick Guerrand-Hermès a même pensé à créer le premier centre d’insémination artificielle de chevaux au Maroc et en Afrique, en vue de produire et de dresser chaque année une vingtaine de poulains de polo argentins et de pur-sang anglais.
Après avoir consacré sa vie à sa passion, Patrick Guerrand-Hermès s’applique désormais à réaliser le rêve de faire du nord du Royaume une destination privilégiée de polo et y jouer ses ultimes parties : «J'ai eu une vie comblée, entourée de chevaux qui m'ont rendu toute l'affection que je leur ai portée et je continuerai à faire ça toute ma vie. J'ai toujours dit d'ailleurs que j'espère que ma dernière vision sera une tête de cheval !» 

Les règles de bases du «Sport des Rois»

Le polo est un sport d'équipe équestre mettant aux prises deux équipes de quatre joueurs. L’objectif est de faire passer une petite balle de bois blanc de 8,5 cm de diamètre entre deux poteaux verticaux espacés de 7,50 m, en tapant dessus à l'aide d'un maillet en bois. La partie est divisée en quatre périodes (ou six selon les tournois), sachant que chaque équipe engage 16 chevaux (un cheval par période pour chaque cavalier). La vitesse de course est comprise entre 30 et 60 km/h, d’où le penchant des pratiquants pour le pur-sang anglais, réputé pour sa rapidité. Le terrain peut atteindre les 300 m de long.

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